Image : Conférence de Dubaï sur les diamants – table ronde sur la disruption de la production de diamants

Imaginez ce qui suit pour la production de diamants à l’avenir: une société d’extraction de diamants travaillant avec des camions autonomes charge son minerai à l’usine de traitement, où les diamants bruts sont séparés des déchets et disposés sous forme brute dans différentes tailles avant d’être envoyés pour être agrégés davantage. Les produits sont introduits dans des machines qui déterminent leur couleur et leur clarté, tout en évaluant où la pierre s’intègre le mieux parmi les nombreuses options d’assortiment. Les diamants sont ensuite guidés à travers le mécanisme de planification informatisé de l’entreprise, qui analyse comment obtenir le rendement optimal.

De là, les pierres sont acheminées vers le département de taille, où les machines utilisent l’intelligence artificielle (IA) pour effectuer le processus de découpe et de taille. Le diamant résultant est trié par des systèmes automatisés qui couvrent les quatre C. Le diamant est ensuite envoyé au bijoutier ou à l’utilisateur final et toutes les informations sont téléchargées vers un blockchain ou un programme de traçabilité en cloud.

Ce processus de production de diamants a été présenté comme une possibilité réelle lors d’une table ronde à la Dubai Diamond Conference en septembre, qui s’est déroulée sur le thème “Disruption in Diamonds”. La session a posé la question suivante : “Comment l’automatisation accrue de la production affectera-t-elle notre chaîne d’approvisionnement?
Le modérateur Anish Aggarwal, fondateur de la société de conseil Gemdax, a poursuivi son analyse : “Que signifie l’automatisation pour les centaines de milliers d’employés du secteur industriel ? Et combien de temps faudra-t-il avant d’atteindre l’automatisation complète du processus de production?

La réponse, comme l’ont convenu les panélistes, est plus rapide que vous ne le pensez.

Le marché est sous pression et il y a une forte demande pour une solution“, déclare Bernold Richerzhagen, fondateur et PDG de Synova, qui a lancé DaVinci – un système automatique de taille et de conception de diamants – la même semaine. “Nous sommes prêts à proposer la solution et on peut se demander combien de temps il faudra pour la mettre en œuvre.

Production de diamants: des diamants en un jour

L’impulsion de l’automatisation provient du manque d’efficacité des canaux de distribution du diamant, explique David Block, PDG de Sarine Technologies, qui fournit les équipements utilisés dans la production de diamants. Le fait qu’il y ait plus de 100 étapes dans le processus de production en est un bon exemple, a-t-il ajouté.

L’incapacité du commerce à produire en fonction de la demande des consommateurs a fait que le stock excédentaire de près de deux ans est resté bloqué dans le pipeline, d’après Block. Bien qu’il faille environ un an pour qu’un diamant brut nouvellement extrait arrive sur le marché, la technologie peut raccourcir le cycle en aidant le commerce à adapter le diamant brut à ce que souhaite le consommateur, a-t-il déclaré.

L’accélération du processus de production est une opportunité que De Beers a reconnue en développant sa stratégie d’innovation. En cherchant des moyens de rendre le pipeline plus efficace, l’entreprise a découvert que le plus gros goulet d’étranglement entre le mineur et le consommateur se situait au niveau de la coupe et de la taille, se rappelle Faried Sallie, chef de technologie chez De Beers.

Pour comprimer le pipeline, “on nous a dit que notre ambition devrait être d’extraire le produit et de l’apporter au client de manière à ce qu’il soit prêt en un jour“, a-t-il dit sur le panneau. En relevant ce défi, De Beers a pris une participation de 33,4% dans Synova en 2015, car la technologie des micro-jets de la société suisse avait les meilleures chances d’être adoptée par l’industrie comme solution à long terme, explique M. Sallie.

Production de diamants: révolution du système

Quatre ans plus tard, Synova affirme que le système DaVinci peut réduire considérablement le temps de production des diamants taillés en combinant différents processus de production en une seule machine. Grâce à la technologie laser à jet d’eau et à un système de commande numérique par ordinateur (CNC) qui traite des géométries tridimensionnelles complexes, DaVinci peut voir quand une coupe est prête et ensuite lancer automatiquement une modification d’une autre facette du diamant.

Synova n’est pas la première entreprise à annoncer un outil qui automatise la taille. L’année dernière, le Centre de Recherche Scientifique et Technique du Diamant d’Anvers (WTOCD) a dévoilé ses équipements Fenix qui, selon les chercheurs, devraient permettre d’accélérer de 10 à 20 fois le processus de production.

Les deux sociétés affirment que leur technologie changera fondamentalement l’industrie et réduira leur dépendance de main d’œuvre chère.

Il révolutionnera l’industrie de la fabrication du diamant parce que le système [DaVinci] couvre la quasi-totalité du processus du brut au taillé“, a déclaré M. Richerzhagen lors du lancement. “Les différentes étapes de la phase de la taille, telles que le blocage de la couronne et du pavillon, le fraisage de la bande ou les contrôles de qualité récurrents, deviennent superflues, en termes de coûts, de compétences et de main-d’œuvre.

Par conséquent, la production peut être adaptée à la demande saisonnière et à l’emplacement, dit Synova, et la plus grande précision et l’amélioration de la symétrie de la pierre signifie que les clients obtiennent un rendement plus élevé et plus prévisible.

Tensions de main-d’œuvre dans la production de diamants

Tout cela a des répercussions sur les travailleurs de l’industrie, comme l’ont souligné les panélistes et de nombreux membres de la profession lors de la conférence. Sallie et Block s’appuient sur leurs expériences respectives pour situer l’impact potentiel de l’automatisation sur le travail dans un contexte.

Dans le passé, De Beers a utilisé des camions sans chauffeur pour certaines parties du processus de production minière. Aujourd’hui, l’entreprise s’intéresse aux machines autonomes de chargement, de transport et de forage qui prennent des décisions sans intervention humaine, explique M. Sallie.

Le résultat, a-t-il ajouté, est un processus plus sûr et plus efficace, qui permet à l’industrie de raconter une meilleure histoire.

En même temps, De Beers a travaillé avec les communautés et les gouvernements pour trouver des emplois alternatifs à valeur ajoutée pour les travailleurs affectés par ces nouveaux systèmes, a poursuivi M. Sallie. Toutefois, il a reconnu que cela n’était pas toujours possible. “Il y aura inévitablement des moments où vous devrez vous recycler ou laisser partir les gens. Nos partenaires reconnaissent que cette tension va surgir afin d’être compétitifs.

Les préoccupations concernant l’effet que l’innovation pourrait avoir sur le travail ne sont pas un phénomène nouveau et ne sont pas propres à l’industrie du diamant, affirme M. Block. Il a fait référence à la révolution industrielle des années 1800, dont beaucoup ont dit qu’elle allait supprimer des emplois. Mais l’effet net a été positif, a-t-il souligné.

Les emplois évoluent, et parfois ils disparaissent,” dit-il. “Mais si vous regardez comment la technologie ajoute de la valeur à l’industrie, en moyenne, les emplois ne disparaissent pas, ils changent.

Il a rappelé la résistance de l’industrie à la machinerie de planification du brut de Sarine lors de son arrivée sur le marché, il y a environ 20 ans. Les concepteurs de diamants étaient inquiets pour leur travail, a-t-il dit, mais Sarine a ouvert une école pour les former à l’utilisation de la technologie, et aujourd’hui, des milliers de personnes travaillent dans la planification des diamants. La clé, a-t-il souligné, est de montrer aux gens comment utiliser la technologie à un stade précoce du processus.

Une portée plus large

Ce qui est certain, a déclaré Block, c’est que le changement est inévitable.

À mesure que la technologie évolue et s’améliore, des systèmes comme DaVinci et Fenix seront en mesure de produire une plus vaste gamme de diamants, comme le suggère l’expérience commerciale dans d’autres domaines. Les machines à ébauche de Sarine, par exemple, ont commencé avec des diamants plus gros et de meilleure qualité, mais aujourd’hui elles travaillent aussi avec des pierres de 0,01 carat, d’après Block.

De même, la technologie permet aux laboratoires de classer des diamants plus petits qu’ils n’étaient pas en mesure d’évaluer par le passé“, explique Tom Moses, vice-président directeur et principal laboratoire et chercheur au Gemological Institute of America (GIA).

Les membres du panel ont convenu que les diamants produits au fil du temps par les systèmes automatisés comprendraient graduellement des pierres plus petites et moins chères.

Adoptez le changement pour la production de diamants

Bien que les gestionnaires ne s’entendent pas sur le temps qu’il faudrait pour automatiser complètement l’industrie, ils notent que les différents processus utilisent toujours de nouvelles technologies, ce qui accélère le processus. Par exemple, M. Sallie a souligné que des composantes comme les systèmes financiers et les ressources humaines sont déjà en voie d’automatisation.

Alors, Aggarwal a demandé, où se situent les sociétés de production ?

Les fabricants doivent se préparer avant que le changement n’ait lieu, a répondu M. Block. M. Sallie est d’accord et dit qu’ils devraient être ouverts aux nouvelles possibilités offertes par l’automatisation, l’intelligence artificielle et d’autres technologies s’ils veulent mieux répondre aux besoins de leurs clients et utilisateurs de leurs produits finis.

L’application de la technologie signifie que l’industrie sera concurrentielle d’une manière différente, a prédit la direction de De Beers.

Ce que nous faisons aujourd’hui n’est pas ce que nous ferons demain et nous n’allons pas vendre le même produit. Il ne s’agit pas de remplacer notre capacité de production actuelle. Nous allons [appliquer] notre offre de manière très différente, ce qui ouvrira la possibilité de repositionner notre produit“.